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中国正在改写人类起源学说 | 《自然》新闻特写

2016年07月22日 14:20 来源于 财新网
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作为地球上最大的大陆,亚洲在揭秘人类历史方面还要更多可挖掘的空间。“引力中心正在东移”

  撰文 | Jane Qiu

  翻译 | Nature自然科研

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►北还原的北京人头盖骨,该化石的发现曾引发有关人类在中国起源的讨论。DeAgostini/Getty

  北京郊区兀自矗立着一座石灰岩小山,名为龙骨山。沿着山北一条小路可通往一些被围护起来的山洞,每年15万游客慕名而至,上至白发老人,下至年幼学童。1929年正是在此地,研究人员发现了一个基本完整的古人类头盖骨,经确定约有50万年历史,被命名为北京人,是迄今发现的最早的人类遗骸之一。该发现曾促使众多研究人员相信人类首先起源于亚洲。

  如今,北京人的核心重要性已经不如从前了。虽然现代定年法推算前述化石年代其实更早——距今最远可达78万年——但是人类在非洲发现了更为久远的古人类近亲遗骸,令前者黯然失色。该发现同时巩固了非洲作为人类摇篮的地位(请见:go.nature.com/29MIDwA),即现代人及其先人从非洲扩散至全球各地,而亚洲则降格成为了某种演化死胡同。

  尽管如此,北京人的故事令几代中国研究人念念不忘,他们一直努力了解北京人与现代人的关系。“这是一个未完待续的故事,”北京中科院古脊椎动物与古人类研究所(简称“北古所”)的古生物学家吴新智说。他们想知道北京人的后代和直立人是灭绝了还是演化成更为现代的物种,是否对当今中国人的基因库有所贡献。

  中国人迫切希望了解先人真相,在过去十年里,中国加大力度在全国范围内发掘早期人类的证据。中国正在重新分析原先的化石发现,每年投入上千万美元用于挖掘工作。中国政府正投资110万美元在IVPP建立实验室,用于提取古DNA并测定其序列。(请见go.nature.com/2afKYEU

  这笔投资恰发生在全球古人类学家开始将注意力更多地转向亚洲化石及其与其他早期人族的关系之时。“人族”这个术语指的是所有与人类的关系比和黑猩猩的更密切的物种。在中国及亚洲其他地区的发现明确表明,亚洲大陆曾经散布了极其多样的人属物种,这向传统的人类演化史观点发起了挑战。

  “许多西方科学家倾向于透过非洲和欧洲的有色眼镜看待亚洲化石和文物,”吴新智说。其他大陆在人类演化研究中一直获得更多关注,因为在这些地方发现的化石较为古老,而且距离主要的古人类研究机构更近,吴新智如此表示。“但是越来越明显,大量亚洲的材料与传统的人类演化叙述并不相符。”

  伦敦自然历史博物馆古人类学家Chris Stringer同意此观点。“亚洲一直是被遗忘的大陆,”他说。“亚洲在人类演化过程中所扮演的角色可能在很大程度上一直被低估了。”

  人类演化的故事

  在典型的演化故事中,智人起源于非洲。虽然谈到具体细节,各种版本众说纷纭,但是关键人物和事件却基本一致,而故事的名字总是“走出非洲”。

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  在这种人类演化故事的标准观点中,200多万年前直立人首先在非洲演化(参见上图“人类演化的两条路线”)。之后大约在60万年前,非洲诞生了新的人类物种:海德堡人,最古老的海德堡人遗迹是在埃塞俄比亚发现的。约40万年前,部分海德堡人离开非洲,分成两个分支:一支进入中东和欧洲,演化成尼安德特人;另一支向东进发,演化成丹尼索瓦人——这是2010年首次在西伯利亚发现的一个物种(请见:go.nature.com/29TakJb)。大约20万年前,留在非洲的海德堡人最终演化成我们自己的物种:智人。大约6万年前,这些早期人类向欧亚大陆扩张,取代了当地的人族,还发生了少量的混血。

  海德堡人可能是尼安德特人、丹尼索瓦人和现代人的共同祖先,他们的特点之一是兼具原始人和现代人的特征。像更为古老的人类一样,海德堡人眉骨较厚、无下颌。但是他们还有与智人相似的特征,牙齿较小,脑壳较大。大部分研究人员将海德堡人或类似物种视为直立人与智人之间的过渡形态。

  不幸的是,这个时期的化石证据数量稀少,且通常模棱两可。美国爱荷华市爱荷华大学古人类学家Russell Ciochon表示,这是人类演化过程中最不为人知的一个篇章。“但是对于我们了解人类的根本起源至关重要。”

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  过去四十年来对中国化石的分析使人类起源学说变得更加复杂,令非洲直立人到现代人的直线演化论蒙上疑云。分析结果显示,大约在90万-12.5万年前,东亚活跃着一些人族,他们所具备的特征将令其成为介于直立人和智人之间的人族,吴新智说(参见下图“古人类遗迹”)。

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  “那些化石是一个巨大谜团,”Ciochon说。“它们明确代表着比直立人更为先进的物种,但是究竟属于何种物种尚未可知,因为它们似乎不符合我们已知的任何类群。”

  那些化石的过渡性特征促使如Stringer等研究人员将其与海德堡人联系在一起。由于其中最古老的化石是在湖北郧县发掘出的两个头盖骨,可追溯至90万年前,Stringer甚至推测海德堡人可能起源于亚洲,之后扩散至其他大陆。

  但是许多研究人员(包括大部分中国古生物学家)认为,虽然有一些表面上的相似点,但来自中国的材料与欧洲和非洲的海德堡人化石并不相同。在陕西省大荔县出土的一个头盖骨基本完整,可追溯至25万年前,与大部分海德堡人相比,其脑壳较大、面部较短、颧骨较低,表明这是更加先进的物种。

  这种过渡形态人类物种在中国存在数十万年之后,具有现代人特征的人类物种出现了,一些研究人员将其划归为智人。近来发现的例子之一是2007年,北古所古人类学家刘武及同事在广西智人洞发掘出两颗牙齿和一个下颌骨,它们可追溯至10万年前左右。挖掘出的下颌具有典型的现代人类外观特征,但是也保留了北京人的部分古老特征,如体格健壮,下巴突出不明显。

  大部分中国古人类学家和少数来自西方的热情拥护者认为,过渡型化石证明北京人是现代亚洲人的祖先。在这个模型——被称为多区域演化或者又称为连续演化附带杂交——的描述里,起源于亚洲直立人的人族与后来来自非洲和欧亚大陆其他地区的人族混种繁衍,他们的后代成为现代东亚人的祖先,吴新智说。

  支撑该观点的证据也来自中国发掘的文物。在欧洲和非洲,石器工具随着时间变化发生显著改变,但是在约170万-1万年前,中国的人族一直使用相同类型的简单石器工具。北古所考古学家高星表示,这表明中国人族连续演化,受外部人族影响较小。

责任编辑:崔筝 | 版面编辑:刘潇
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