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五个不可思议的太空计划,你应该知道

2016年06月14日 09:31 来源于 财新网
人类太空探索将迈向何方?让我们一起盘点NASA(美国宇航局)酝酿中的五项未来太空计划

  撰文 | David Robson

  翻译 | 朱理、池诗韵

  太空的壮丽远超我们的想象,人类对太空的探索永不止步。过去的一年,火星发现液态水;罗塞塔号成功探测楚-格彗星,“菲莱”实现人类航天器首次登陆慧核;“新视野号”首探冥王星和柯依伯带。

  下一步,人类太空探索将迈向何方?让我们一起盘点NASA(美国宇航局)酝酿中的五项未来太空计划。

  1 漂浮在金星云层之上

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►金星表面地势十分复杂。(图片来源:NASA)

  金星,地球的恶邻。虽然它和地球的大小差不多,但是其大气层中有大量硫酸形成的不透明云。NASA格伦研究中心研究员杰弗里•兰迪斯及其团队正在研究,是否可能将宇航员送入金星周围的轨道,并遥控金星表面的探测车。兰迪斯还在想,人类也许可以住在浮空器里,飘在金星有毒云层上端,那里的气压和温度跟地球表面相似,气球不需要燃料就可以轻松漂浮在云层上,气球内部也可以保持舒适的居住条件。

  2 航行在土卫六的海洋中

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►土卫六表面被甲烷“海洋”覆盖。(图片来源:NASA)

  土卫六,又称泰坦星(Titan),它的天气系统跟地球很像,但“海水”却大不相同。土卫六表面是甲烷海洋,“海水”被蒸发到甲烷大气中,冷却后下的是甲烷雨。NASA、欧洲行星科学大会分别提出探测任务,希望飞船降落并行驶在土卫六的海洋上。

  当然,其中的困难不言而喻。土卫六的大气层太厚,因此飞船不能使用太阳能驱动,只能使用核能。另外,在粘性很强的甲烷海洋里如何实现导航功能,需要研发新型的推动方式,运作方式类似在液体中工作的螺丝钻。遗憾的是,NASA已经叫停了该任务,欧洲行星科学大会的计划也并不成熟。

  3 穿透木卫二的冰层

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►木卫二表面的冰层非常厚。(图片来源:NASA)

  除了土卫六,一个更有前景的探索目标或许是木星的卫星——木卫二的冰盖之下。在那片远离太阳的边远区域,太阳提供的热量很少,但木卫二内部活动能够加热冰层下的海水,使温水就在冰下流动。

  为了抵达那里,我们需要一个能够穿透或融化数公里厚冰层的穿透机器人。NASA目前有一项名为“瓦尔基里”(Valkyrie)的设计方案,即用核能把水加热并喷到木卫二的冰层上。当冰融化的时候,“瓦尔基里”会收集冰面上的径流,继续加热和融化冰层。今年,NASA在美国北部的阿拉斯加测试了小型的原理样机,发现这种融冰船在冰里一年能前进8公里(5英里)。目前,该项目正在吸引投资以进一步研发。如果该计划获得成功,或许可以向人类首次展示外星生命——这些孕育在木卫二温暖海水中的可能生命。

  4 用“塑料袋”捕获小行星

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►捕获小行星。(图片来源:NASA)

  如果说欧空局的彗核登陆是一个野心勃勃的任务,那么NASA的小行星重定向任务简直就是不可理喻。这个任务是要识别、捕获并移动小行星进入环绕月球的轨道,宇航员登陆这颗月球的“卫星”并采集样品。就像“菲莱”那样,分析小行星的物质可以了解太阳系的起源,同时有助于发展新技术,使可能撞击地球的小行星偏转飞行方向,进而让我们从容面对人类需要面临的世界末日。

  迄今为止,美国宇航局表示,经过仔细审核,有6颗小行星可能成为捕获目标。如何捕捉小行星的技术方案还未确定,可选择的方法之一是用充气袋把小行星包裹起来并拖曳走。如果该计划顺利推进,美国宇航局预测15年内宇航员将登陆探索小行星。

  5 飞出太阳系的星际旅行

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►星际旅行不再是神话。(图片来源:Thinkstock)

  不管是木卫,还是遥远的小行星,终究都是在太阳系内。人类的梦想是飞出太阳系,那去一趟半人马座阿尔法星怎么样?如果“百年星舰”项目得以进行,现在的孩子可能有机会在有生之年见证这一人类历史的巨大飞跃。

  一家由美国宇航局和美国国防部高级研究计划局(Darpa)投资的企业表示,“百年星舰”项目旨在创建一个可行的框架,使人类在数百年内有机会前往另一颗恒星。他们正在考虑目前所有可行的方法,包括设想中的反物质推进器,以及克服星际旅行对人体损害的措施。诚然,鉴于如今的科技水平,星际旅行实现的机会似乎极小。但就像150年前,人们还不曾发明飞机。当时的人们觉得,儒勒•凡尔纳提出的人类登陆月球的想法简直不可想象,人类的星际旅行未来终将成为现实。

  本文原载《太空联盟》

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责任编辑:崔筝 | 版面编辑:王丽琨
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