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移民水瓶座?人类飞船抵达还需200年

2017年02月23日 18:00 来源于 财新网
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美国宇航局(NASA)宣布在距离地球约40光年的水瓶座,观测到了一个特殊的行星系统,有七个地球大小的行星围绕一颗恒星运行,其中三个位于母恒星附近,具备适合人类居住的条件
美国东部时间2月22日下午,美国宇航局(NASA)宣布在距离地球约40光年的水瓶座,观测到了一个特殊的行星系统。

  【财新网】(记者 苑苏文)美国东部时间2月22日下午,美国宇航局(NASA)宣布在距离地球约40光年的水瓶座,观测到了一个特殊的行星系统。在这个被命名为特拉比斯特-1的系统,有七个地球大小的行星围绕一颗恒星运行,其中三个位于母恒星附近,具备适合人类居住的条件。科学家认为,一个岩石行星上可能含有液态水。

  行星上有水存在,就意味着地球生命可能在上面存活、繁衍,也有可能成为人类在太阳系之外的家园。此次发刷新了太阳系外围绕一颗恒星运行的、适合人类居住的行星数量记录。

  “这显然十分令人激动。”接受财新记者采访时,清华大学天体物理研究所所长、国家天文台星系和宇宙学部主任毛淑德强调,此次发现,是地面和空间望远镜协作的成果。

  可望仍不可及

  在NASA举办的发布会上,其科学使命理事会副管理员托马斯·泽布辰认为,“我们在宇宙中是否孤独”,应该是最优先考虑的科学命题。特拉比斯特研究团队的主要研究员米歇尔·吉伦指出,这一星系的奇特之处,在于这是已知第一个围绕恒星做轨道运行的地球大小的行星系统,对于研究潜在适合人类居住的、地球大小的行星,这是目前的最佳目标。

  40光年的距离在全宇宙范围内不值一提,但对目前的人类来说依旧难以抵达。淑德指出,人类至少要200年才能抵达这些行星。

  这个结论是根据2016年4月霍金与互联网投资人尤里·米尔纳启动的“突破慑星”计划计算出的。在这一目标为探索地外生命的计划中,科学家们准备开发一种纳米小型太空飞船,这种飞船只有邮票大小,其速度有望达到20%光速。载人太空飞船要达到这一速度,恐怕需要更漫长的时间。

  太空望远镜发挥重要作用

  令毛淑德最为关注的,在于获得发现的过程中,科研机构所采用的地面望远镜和太空望远镜的联合观测技术。

  据了解,2016年5月,研究人员使用位于智利的特拉比斯特望远镜发现了该星系内的三个行星。随后,在欧洲南方天文台超大望远镜等几个陆地望远镜的协助下,通过围绕地球旋转的斯皮策太空望远镜确认了其中两个行星的存在,并发现了另外五个行星。

  太空望远镜是人类直接发射到太空中的眼睛,能够不受大气层的影响而观测到更精确的天文现象。与著名的哈勃光学太空望远镜不同,2003年美国宇航局发射的“斯皮策”是红外望远镜,能够十分清晰地接收特拉比斯特-1星系波长较长的光线。

  中国也计划发射自己的空间太阳望远镜。2016年两会期间,中国载人航天工程总设计师周建平称,中国计划在2020年前后建成空间站,并会单独发射一个十几吨的光学舱,与空间站保持共轨飞行状态。在光学舱里,架设一套口径两米的巡天望远镜,分辨率与哈勃相当,视场角是哈勃的300多倍。

  不过,NASA透露,哈勃望远镜目前已经开始对特拉比斯特-1星系四个行星,包括处于适合人类居住区内的三个行星进行筛查。这些观察旨在评估这些行星表面氢气为主的大气层。

  尚不能证实有水

  七个行星之间非常靠近,如果将来人类的飞船抵达其中最接近恒星的一颗行星背面,人类从窗户望向漆黑的天空,将会看到6颗月亮。

  通过斯皮策望远镜获得的数据,七个行星可能没有自转,这意味着这些行星可能一侧永远是白天,另一侧永远是黑夜,并且拥有和地球完全不同的天气模式。

  科学家其中六个行星的密度进行了预估。他们发表于《自然》的论文显示,有几颗行星的密度与地球相仿。这意味着相似的重力。

  论文指出,七个行星所围绕的恒星,亮度只有地球的万分之五。行星的轨道距离恒星十分接近,使得靠内的六个绕恒星运转一周的时间从1.5到12.4天不等,最外的一颗行星约需要20天。最重要的是,更近的距离可能保证了液态水存在所必须的热量。

  是否存在液态水,还需要进一步的观察证实。

  毛淑德指出,目前发表的论文只是指出行星上的一些平衡温度,可能满足水存在的条件,但是其中是否存在水,还需要通过光谱分析证实。

  “我想有没有水,不用特意飞过去看。只需要测行星反射到地球的光的光谱就可以。”毛淑德说,不同的物质反射的光有所不同,比如水或者氢原子都有一些特殊的光纤,可以把行星反射来的光线分成不同的类别,通过对谱线的观测,来证明是否有水的存在。

责任编辑:张进 | 版面编辑:陈华懿子
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